Bezoek Schotland; Ardbeg Distillery

Op zondagochtend 11 maart was het eindelijk zo ver. De trip waar we al lang, heel lang, naar uitkeken ging beginnen! Door Moët Hennessy Nederland werden alle Ardbeg Embassy’s uitgenodigd de distilleerderij ‘live’ te gaan bekijken en alles, maar dan ook echt alles, te leren over de Ardbeg Distilleerderij.

We vlogen als eerste naar Glasgow, waar we de stad hebben verkend en een Ardbeg-quiz hebben gedaan om te kijken hoe het met onze kennis m.b.t. Ardbeg stond. Wouter won de quiz, dus dat zat al best goed =) Aan het einde van de middag vlogen we door naar het prachtige eiland Islay. Het weer was voor Schotse begrippen bijna tropisch, wat natuurlijk een welkome bijkomstigheid was. Wat is Islay een mooi, ruig en ‘typisch Schots’ eiland! We sliepen met z’n allen in het Lochside hotel in Bowmore, zo wat naast de Bowmore Distilleerderij en dat was natuurlijk al vrij bijzonder. Een distilleerderij zo dichtbij, dan ben je écht in Schotland. In het Lochside hotelk is een bekende whiskybar gevestigd; Duffy’s met meer dan 300 whisky’s allen afkomstig van de distilleerderijen op Islay. Gaaf om te zien, er stonden echte beauty’s van whisky’s tussen…  

Maandagmorgen begon het dan allemaal echt. We reden via Port Ellen (malting), Laphroaig, Lagavulin en uiteindelijk Ardbeg richting Kildalton Cross. Een oud Keltisch kruis ( het werd waarschijnlijk gesneden in de tweede helft van de 8ste eeuw na Christus ) waarnaar de Ardbeg Kildalton is vernoemd. Ardbeg Kildalton was het resultaat van een unpeated run op Ardbeg, oorspronkelijk voor ‘een derde partij’ maar uiteindelijk werd deze whisky uitgebracht als een distilleerderij botteling. Wij proefden de 1981 versie (gebotteld in 2005) welke alleen nog in 5 ml flesjes op de distilleerderij voorradig zijn en worden gebruikt voor speciale tastings.

Na deze eerste verrassing reden we terug richting de Distilleerderij, alwaar we ontvangen werden met koffie/thee en héérlijke scones! In de oude ‘Kiln’, tegenwoordig restaurant & shop keken we vooral naar allerlei leuke items welke we zelf ook wel in de winkels zouden willen zien/hebben en keken we uit naar een rondleiding door de distilleerderij.

Onze rondleiding werd gegeven door Jackie Thompson. Ik heb nog nooit iemand met zoveel enthousiasme en passie over zijn/haar bedrijf horen praten! Jackie vertelde ons over de historie van Ardbeg, over het geluk dat ze hebben gehad de distilleerderij weer helemaal op te kunnen bouwen na een lange reeks van overnames, slechte beleidsvoering en zeer wisselende kwaliteit in whisky’s. Hoe zij van Glenmorangie plc. de middelen kregen de distilleerderij op te knappen en uit te breiden en hoe hun goed de eigen stijl van whisky aanslaat in de noordelijke Europese landen ( Scandinavië, Nederland, België ) waar tot voor 1997 nog heel weinig (Islay) Single Malt Whisky’s werden verkocht. Wat een gelukkige samenloop van omstandigheden bleek welke de distilleerderij en zijn whisky’s enorme populariteit opleverde. De populariteit van Ardbeg werd nog eens extra vergroot door de Ardbeg Committee welke in 2000 werd opgericht en inmiddels wereldwijd meer dan 52.000 leden telt!

Ardbeg is de op één na kleinste distilleerderij op Islay met een jaarproductie van ca. 650.000 liter (2011). Alleen Kilchoman is kleiner, met een zeer beperkte jaarproductie van ca. 100.000 liter. Caol Ila is de grootste distilleerderij qua volume, zij doen 6 miljoen liter per jaar! ( 95% hiervan beland in blender whisky’s van Diageo) Mij viel ook op hoe klein en vooral authentiek de distilleerderij is. Alles staat in het teken van de beste kwaliteit halen uit je product, en dat allemaal door mensen die écht betrokken zijn bij ‘hun’ bedrijf! Wat mij vooral opviel is dat de distilleerderij klein is, véél kleiner dan ik dacht. En dat de distilleerderij precies zo is als je verwacht, ruig, mannelijk, no-nonsense, eerlijk. Er wordt niet moeilijk gedaan over receptuur, ‘geheim’ van de distilleerderij of andere dingen die we vroegen. Alles wordt open en eerlijk uitgelegd. Er wordt eerlijk verteld dat er nauwelijks oude(re) voorraad whisky’s in de warehouses liggen omdat deze allemaal zijn verkocht of gebruikt in eerder uitgekomen expressies en dat we voorlopig nog geen vintages kunnen verwachten. De meeste productie wordt gebruikt voor de Ardbeg Ten, soms wordt er geëxperimenteerd met ander type vat zoals bijvoorbeeld voor de Feis Ile 2011 botteling welke 13yo. was en gefinished op Pedro Ximinez-vaten. Iets bijzonders, maar niet iets dat we binnenkort weer zullen zien werd al aangegeven. Ardbeg probeert zoveel mogelijk te experimenteren bínnen hun eigen smaakprofiel. Peaty, maar fruitig. Met veel geuren en smaken en complexiteit.

Natuurlijk mochten we ook het een en ander proeven in de warehouses. Veel expressies kenden we ( de range van Ardbeg is niet zo groot, ze focussen écht op de Ardbeg Ten ) zoals de Ardbeg Ten, de Ardbeg Uigeadail, de Ardbeg Corryvreckan. Maar ook kregen we een cask sample te proeven van een 10yo. Ardbeg uitsluitend gerijpt op 1st fill bourbonvat. Én voor mij de verrassing van de te proeven whisky’s was de new make spirit. Zo fruitig, zo zacht ( dik boven de 60% alc.!!) en zo treffend Ardbeg!

Tijd voor de lunch. Hierover was mij al verteld dat bij Ardbeg lunchen echt niet vervelend was. Het restaurant van Ardbeg staat bekenbd om zijn meer dan uitstekende lunch, ook veel ‘locals’ schuiven hier aan om te genieten van verse gerechten van topkwaliteit. Genieten was het zeker, we kregen er nog een glaasje ( of een paar? ) Ardbeg Alligator bij. Onze favoriete expressie van Ardbeg 🙂

Na de lunch kregen we laarzen aan en was het tijd voor een stevige wandeling, naar Loch Airigh Nam Beist! Het tweede meer waar het water gebruikt voor de whisky gemaakt in de distilleerderij vandaan komt. Vanuit Loch Uigeadail stroomt het water Loch Airigh Nam Beist in vanwaar het naar beneden stroomt in een kleine beek naar de distilleerderij. Mooi om te zien, het ruige landschap van Islay met die prachtige zuivere en stille meren. Bij het meer stond ons een verrassing te wachten. Of eigenlijk een paar verrassingen; Ardbeg Airigh Nam Beist in combinatie met verse oesters en als toetje de Ardbeg 17yo. Wat was dat genieten 😉 In de prachtige natuur, aan een mooi meer met nog veel mooiere whisky’s en een goed gezelschap van mensen die allemaal dezelfde liefde voor het merk Ardbeg hebben.

 

Jammergenoeg was het na de wandeling terug naar beneden tijd om richting vliegveld te vertrekken. Die avond sliepen we in Glasgow waarvandaan we de volgende morgen met de bus vertrokken voor het volgende Distillery bezoek; Glenmorangie! Het verslag hiervan vindt u in deze blogpost

Via deze weg willen we graag de andere deelnemers aan de reis bedanken voor 4 super gezellige en zeker ook leerzame dagen. En natuurlijk Moët Hennessy Nederland voor deze unieke kans de beide distilleerderijen van heel dichtbij en op een unieke manier mee te mogen maken. Het was onvergetelijk…

 

 

Leave a Reply